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Un tesoro tropical: la perla negra de Tahiti

Son perlas de cultivo que tienen un color gris oscuro. Se convirtieron en uno de los productos más apreciados por los turistas en la Polinesia.

Encontrar una perla es un acontecimiento muy raro y es lo que hace todo el valor de estas bolas de nácar, secretadas por las ostras. Pero también es posible forzar la naturaleza, injertando un grano de arena dentro de los bivalvos para provocar la formación de una perla. Es el método que se adoptó en la Polinesia para producir a gran escala la famosa perla negra. Se trata de una actividad relativamente reciente, ya que la primera "granja" de producción fue puesta en servicio en 1966, en el archipiélago de las Tuamotu. Desde aquel año, la producción de perlas con ostras Pincatadas margaritiferas 

Un poco de historia

Sin embargo, las perlas negras eran apreciadas y buscadas bien antes de los años 1960. Pero encontrar una era una suerte extrema para los pescadores. El naturalista sueco Carl von Linné fue el primero en experimentar la producción de perlas, pero su técnica fue realmente perfeccionada y utilizada -en Japón- recién a principios del siglo XX. Luego se inventó la técnica del injerto que permitió la producción de perlas en gran escala. Es el método que fue adoptado en la Polinesia, junto a estudios genéticos y nuevas tecnologías, para producir perlas siempre más perfectas. La primera cosecha de perlas negras de Tahiti fue realizada en 1965. En aquel año el francés Jean-Marie Domard consiguió obtener 276 perlas. Su logro inspiró otras personas y la primera granja fue instalada sobre el atolón de Manihi en las Tuamotu, el año siguiente. 


Algunos datos de la producción de perlas en la Polinesia Francesa

Es una de las principales exportaciones de las islas. En 1980 se vendieron 86 kilos de perlas y a principios de los años 2000 esta cantidad superó las 10 toneladas. Actualmente Tahiti exporta perlas por casi 100 millones de euros al año.

La producción de perlas emplea a 5.000 personas en los distintos archipiélagos del Territorio de la Polinesia Francesa. Y actualmente hay unas 800 granjas submarinas que crían ostras y cosechan perlas. 

Se obtiene esencialmente con ostras margaritiferas, una especie endémica de la zona de los océanos Índico y Pacífico. Se la encuentra principalmente en Polinesia y en todas las islas entre las Hawái y Nueva Guinea. Puede alcanzar tamaños considerables y se encontraron ejemplares de más de 30 cm de largo y hasta 5 kilos. Esta especie de ostra es particularmente apreciada por su nácar multicolor, además de su capacidad en producir perlas. 

En Polinesia, la perla se llama rava-rava

Una de las granjas submarinas. 

Distintas calidades

Desde 2001, se fijaron criterios de selección para las distintas calidades de perlas destinadas a la exportación. No todas las perlas son perfectamente lisas, unicolores o esféricas. Muchas presentan "imperfecciones" y tienen un valor de mercado menor. Para establecer la calidad y el precio de una perla se consideran:

- su diámetro. Puede varias de 8 a 18 mm. La capa de nácar debe ser de más de 0,8 mm.

- su peso. En promedio una perla pesa 1,6 gramos.

- su forma. La clasificación las separa en redondas, semi-redondas, semi-barrocas, barrocas y "en círculo". 

- su calidad. Las perlas más buscadas son las que no tienen imperfecciones y un lustro natural intenso. 


Cuando una perla cumple con todos estos criterios entra en la categoría SuperGem, las más caras y buscadas por la joyería y los coleccionistas. Las demás se comercializan a menor precio como recuerdos o para adornos. De cada 100 injertos en las ostras, solo 25 terminan produciendo una perla que entra en el circuito comercial. Y de estas 25, solo 5 son SuperGem o superiores. 


El museo de la perla de Tahiti

Es una institución que no podía faltar y abrió sus puertas hace un poco más de 20 años, al costado de uno de los principales bulevares de Papeete, la capital de la Polinesia Francesa. El Museo de la Perla Robert Wan, del nombre de su creador, es el más completo de su género. No solo presenta y explica cómo empezó y como se producen las perlas negras, sino que abarca la importancia de la perla en todas las civilizaciones del mundo.
Por medio de reconstituciones de escenas (por ejemplo la de un buzo con sus ostras) y la exhibición de una impresionante colección de piezas únicas, el museo pone en valor una cantidad incalculable de perlas. La muestra abarca también el valor espiritual que distintas culturas le dieron a las perlas. Para unas eran símbolos de fecundidad mientras que para otras formaban parte de los rituales fúnebres. 
Robert Wan Marutea es uno de los principales magnates de las perlas en Polinesia. En su museo tiene también una boutique -que forma parte de una red mundial- en la cual vende perlas de distintas calidades pero sobre todo las muy preciadas SuperGem


El Museo de la Perla Robert Wan está sobre el Bd de la Reine Pomaré IV, a poca distancia del centro portuario e histórico de Papeete. Abre de lunes a sábados de 9 a 17.00 hs. Las visitas son libres y gratuitas. 


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