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Hace 10 años: el hallazgo de El Dorado de Panamá

Fue uno de los mayores hallazgos arqueológicos en las Américas. Hace diez años, encontraron El Dorado de Panamá entre campos de cultivos tropicales.

Los conquistadores españoles buscaron el mítico El Dorado por Sudamérica. Pero lo podrían haber encontrado en Panamá. En la localidad de El Caño, a unos  170 kms de la Ciudad de Panamá, una misión arqueológica encontró un incalculable tesoro compuesto por adornos y objetos de oro; y puso en evidencia las sepulturas de una civilización hasta entonces poco conocida. El hallazgo fue realizado a partir de 2005 y tuvo una fama mundial gracias a la cobertura que le dio la entidad National Geographic. Sin embargo, a pesar de su importancia histórica, el sitio es todavía muy poco conocido y visitado dentro de Panamá mismo. Y menos aún entre los extranjeros de paso por aquel maravilloso país. 

En medio de campos de cultivos tropicales, un mero cartel indica la ubicación de una necropólis que entregó fascinantes riquezas y tesoros arqueológicos. 

El sitio de El Caño fue investigado por primera vez en 1926 y los primeros hallazgos fueron enviados a museos de Estados Unidos. Pero el mayor tesoro estaba todavía escondido entre los matorrales. Se hicieron nuevas excavaciones, siempre financiadas por entidades de América del Norte, entre 1975 y 1979 y se comprobó que el sitio era un centro de entierros rituales y un mercado de intercambios que servía de punto de encuentro entre grupos de los actuales territorios de México y de Colombia.

El principal hallazgo estuvo a cargo de Carlos y Julia Mayo. Encontraron en 2010 la sepultura de un cacique con adornos y una gran cantidad de objetos de oro. En 2014, volvieron a repetir esta hazaña, con un tesoro tan sino más importante. Estas dos tumbas fueron el punto de partida de la aventura de El Dorado de Panamá cuya noticia dio la vuelta al mundo y ocupó la tapa de enero de 2012 de la revista del National Geographic en todas sus  ediciones.  

Los estudios demostraron que los entierros fueron realizados hacia el año 900 de nuestra era, en un momento en el cual la civilización maya estaba periclitando y nuevos centros de poder comerciales aparecían en el actual Istmo de Panamá. Durante varias campañas, los Mayo y sus equipos desenterraron más y más piezas  y realizaron importantes hallazgos arqueológicos. 

Lo que se ve y lo que no

Las tumbas excavadas son ahora protegidas por techos y hay carteles interpretativos. El sitio sigue en estudio y los arqueólogos siguen encontrando piezas de valor. A principios de este año, en enero, anunciaron el hallazgo de una nueva estatuilla de oro. 

Pero el museo de sitio prometido se hace esperar. Los recorridos se hacen con guías locales y abarcan dos sectores bien distintos: 

- el camino de las columnas ceremoniales. Son pequeños menhires de basalto, algunos de ellos tallados, levantados al costado de un camino. No están todos los que había originalmente porque varios fueron llevados a museos de Estados Unidos. 


- los montículos funerarios, bajo techo. Están en curso de excavación y se pueden ver varias tumbas y esqueletos en el suelo. Las piezas de oro y los demás objetos encontrados en las tumbas fueron llevados a la Ciudad de Panamá. 


¿Quiénes eran los caciques sepultados en El Caño?

El Caño era un centro ritual para la civilización del Gran Coclé, que se extendía por el centro del actual Panamá. Estuvo en uso entre los años 700 y mil de nuestra era. Ese pueblo prehispánico no dejó mayores construcciones más allá de esas sepulturas. A diferencia de los mayas o los aztecas y de otras civilizaciones de América Central aquellos hombres no levantaron pirámides, ni construyeron ciudades ni tampoco templos. Pero su ubicación geográfica les proporcionaba grandes riquezas porque hacían de intermediario entre las poblaciones mezoaméricas y las de los Andes y de la actual Colombia. 

La fila de menhires que podría asemejarse a un mini sitio neolítico como los que hay en Europa servía en realidad para marcar el límite de un mercado de intercambio que los indios del Gran Coclé controlaban. Era también un predio de rituales y de sacrificios humanos, como lo deja suponer un grabado encontrado sobre una de esas piedras. 

Uno de los carteles muestra las piezas encontradas en una de las tumbas y su posible uso. 

La antropóloga y La arqueóloga panameña Julia Mayo comentó hace poco a la prensa de su país que su “interés está en investigar la necrópolis, que es otro de los componentes arqueológicos del sitio. La necrópolis tenía un área ceremonial y un área de cementerio. Ya conocemos lo necesario del área de cementerio. Nuestros planes son excavar a futuro la zona de los monolitos. Sabemos que aquí había construcciones en madera. El objetivo del proyecto a futuro será conocer cómo eran estas construcciones”. 

A pesar de la fama mundial que tuvieron los hallazgos, el sitio recibe muy pocas visitas. Se organizan traslados desde la Ciudad de Panamá o desde Chitré, la ciudad más importante de la región. El ingreso al sitio cuesta solamente US$ 1 por persona. 

Un grupo de escolares visita el sitio. 


Fotos de los hallazgos y de las excavaciones (Prensa panameña): 



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