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Eyam: el pueblo inglés que sobrevivió a una cuarentena de 14 meses

Su conducta ejemplar evitó la propagación de la peste en el siglo XVII. Es un destino que cobra una dimensión especial en estos momentos de pandemia.

Las cuarentenas recién empiezan y nos parecen insoportables. Un pueblito inglés nos recuerda sin embargo que todo tiene un fin y todo pasa. Sus habitantes vivieron un aislamiento absoluto de 14 meses, durante una epidemia de peste en el siglo XVII

Eyam está en el Derbyshire, en el norte de Inglaterra. Es un típico pueblo rural británico, con una iglesia metodista, un cementerio, un pub y robustas casas construidas con bloques de piedra. Este conjunto bucólico y hasta romántico fue el teatro sin embargo de un terrible episodio. Eyam es todavía hoy conocido como el "Pueblo de la Peste". La epidemia brotó en agosto de 1665 y los habitantes se aislaron del resto del mundo para no propagar la enfermedad al resto de la comarca. 

El ejemplo de Eyam y sus habitantes es muy llamativo en estos tiempos de pandemia de Covid 19. Esta visita virtual nos recuerda como los vecinos se sacrificaron para no propagar la enfermedad; al precio de una ejemplaridad que está todavía muy fresca en las memorias de los ingleses, tres siglos y medio luego de los hechos. 

Eyam tiene una cruz celta del siglo V, una verdadera reliquia de tiempos pre ingleses.

Un poco de historia

Una gran epidemia de peste brotó en Londres en 1665. La enfermedad llegó al pueblo en agosto de aquel año por medio de una partida de telas compradas en la capital. Unas pulgas infectadas por la peste habían hecho su nido entre las telas. El asistente del sastre, George Viccars, fue el primero en ser contaminado y en fallecer, el 7 de septiembre de 1665. Frente al peligro algunos de los habitantes huyeron a otros pueblos vecinos indemnes; pero el reverendo William Mompesson logró convencer a los demás de quedarse en sus casas y no tener más ningún tipo de contacto con el resto de la comarca, de ahora en más, para evitar la propagación del virus. Instaló grandes piedras para marcar los límites que no podían traspasar, tanto los enfermos como los sanos. Casi todo respetaron sus órdenes, incluso los más hostiles a tal medida. 

La epidemia duró 14 meses, hasta noviembre de 1666 y murieron 257. Entre ellos falleció Elizabeth, la esposa de Mompesson. Sobrevivieron solo 90 de los 350 habitantes.

Durante todo el tiempo que se auto-aisló, el pueblo sobrevivió gracias a donaciones de comida y de productos que gente de la región alcanzaban hasta los límites del pueblo. 

La casa donde se enfermó y donde murió George Viccars. 

Lo que nos enseña el caso de Eyam

La historia y el comportamiento heroico del pueblo son muy bien conocidos y documentados. Se realizaron varios estudios del caso y de la propagación de la enfermedad en base a los archivos parroquiales y fiscales. Se pudieron estudiar los esquemas de la transmisión del virus y la tasa de mortandad en las distintas familias. La mayoría de los contagios fueron inter-humanos y las casas más ricas, con menos promiscuidad, fueron menos golpeadas. 

El sacrificio del pueblo evitó la propagación de la enfermedad en el resto de la región. Lo que se sigue discutiendo entre historiadores es el carácter voluntario de la cuarentena. Algunos piensan que fue impuesta, por autoridades como el reverendo Mompesson.

Un atractivo turístico

El sacrificio del siglo XVII fue transformado en un atractivo turístico en la actualidad. Y Eyam es visitado por mucha gente que viene a ver el "Pueblo de la Peste". La concurrencia es más importante durante el último fin de semana de agosto cuando se hacen conmemoraciones oficiales del principio del histórico aislamiento.

En la actualidad, el pueblo tiene el mismo aspecto que tenía a mediados del siglo XVII, en torno a su iglesia. De la misma manera, se conservaron las piedras que delimitaron el perímetro de la cuarentena. Forman parte de las visitas que llega hasta las afueras del pueblo donde está el cementerio de los Hancock. Es el lugar más estremecedor de todo el recorrido. Está cerca de la granja que habitó aquella familia. Elizabeth Hancock sepultó allá ella misma a sus seis hijos y a su marido, que murieron todos en menos de una semana. 

La mayoría de las casas del pueblo tienen carteles que indican quienes vivían entre sus muros durante la epidemia y cuántas personas fallecieron. 

El cementerio de los Hancock. 

La tumba de Elizabeth Mompesson. 


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