Ecoturismo

¿Sobrevivirán los ornitorrincos de Australia?

El animal más curioso y menos conocido de Australia fue muy afectado por los incendios.

En Australia comunicaron que la mayoría de los incendios en Nuevas Gales del Sur fueron controlados y apagados. No quiere decir que el fuego no siga haciendo daños en otros estados... Desde el principio de la primavera 2019, en octubre-noviembre, las llamas hicieron 33 victimas, mataron a más de mil millones de animales y dejaron en cenizas una superficie mayor a 100.000 km2. Es el equivalente de países como Guatemala o Cuba...

Las recientes lluvias (las más torrenciales en los últimos 30 años) ayudaron a los bomberos en apagar los focos de Nuevas Gales del Sur. Pero el verano no terminó y una nueva ola de calor podría provocar nuevos incendios. Mientras tanto, los greenies (el nombre despectivo que les dan en Australia a los ciudadanos con consciencia ecologista) reclaman mayores acciones y mayor transparencia. El Gobierno y el principal grupo mediático del país (en manos de Rupert Murdoch) minimizan la catástrofe y alegan que los fuegos fueron provocados por pirómanos y no tienen relación con el recalentamiento global. El modelo de desarrollo económico australiano está basado en buena parte sobre la minería y la exportación de carbón, una de las principales causas de desregulación climática. 

El ornitorrinco: un enigma de la naturaleza

Los incendios ponen en duda la supervivencia de los koalas que fueron victimas directas de las llamas por su modo de vida. Pero los incendios podrían haber agravado aún más la situación de otras especies endémicas de Australia. Y en particular los ornitorrincos. Es un curioso animal con cuerpo de nutria y pico y patas de pato. Es uno de los pocos miembros de la familia de los monotrematas.

Son mamíferos muy primitivos que conservaron rasgos reptilianos como la reproducción ovípara. Quiere decir que los monotrematas son los únicos mamíferos que ponen huevos. En la larga cadena de la evolución de la vida sobre nuestro planeta, fueron un eslabon de transición entre los saurios y las aves y los mamíferos. Los únicos que sobrevivieron hasta nuestra era son el orinitorrinco y tres especies de un pequeño hormiguero con el cuerpo cubierto por espinas, los equidnas


¿Qué futuro para los ornitorrincos?

Los ornitorrincos son animales muy discretos que viven en ámbitos acuáticos (ríos o lagunas) y son nocturnos. Es muy difícil avistarlos y estudiar su comportamiento. Luego de cazarlos, hasta ponerlos en peligro de extinción, durante el siglo XIX y buena parte del XX, Australia decidió protegerlos. Sin embargo, aunque fue indenegable que las poblaciones volvieron a crecer, el futuro es incierto, debido a la degradación del hábitat natural de aquellos animales y debido a las sequías cada vez más intensas que padece el país.

Muy poco estudiados y conocidos en tiempos normales, su situación es aun menos clara luego de la ola de incendios. Los sitios donde los ambientalistas solían pasar noches enteras para tratar de avistar algunos de ellos y poder estudiar su modo de vida son ahora inaccesibles o fueron declarados como sitios de emergencia.

Tom Grant, el principal estudioso de aquellos extraños animales (publicó un libro que hace autoridad) estima que frente a peligros como fuego o inundaciones, el ornitorrinco se refugia en madrigueras en suelos barrosos. Esta conducta podría ponerlos más a salvo que los koalas que fueron quemados vivos en la copa de los árboles. En tiempos de sequía, buscan piletones naturales donde se conserva agua. "De esta forma la especie pudo sobrevivir a lo largo de millones de años". 

Con o sin incendios, el ornitorrinco es una especie en peligro de extinción porque los humedales donde viven son cada vez menos comunes. La falta de agua y la expansión de las zonas agrícolas las erradicaron en gran parte. Los recientes incendios devastaron la vegetación de las orillas de las napas de agua y debilitaron las orillas, donde suelen cavar sus nidos. Las lluvias torrenciales aportan otro golpe: se llevan parte de la tierra desprotegida de las orillas e impiden la construcción de nuevas madrigueras. Esas precipitaciones muy concentradas crean además lagunas temporarias, donde los ornitorrincos quedan atrapados una vez que se secan. 

Por todos estos motivos, los biólogos estiman que la gran mayoría de los jóvenes que nacieron este año va a morir prematuramente por no encontrar comida o condiciones necesarias a su modo de vida. Aquellas crías empiezan a salir de sus nidos ahora, a mediados del verano. 

Los ecologistas ayudaron otras especies, soltando por ejemplo zanahorias para alimentar canguros. Pero no existe tal posibilidad en el caso de los ornitorrincos que comen solo de presas vivas (gusanos, pequeños insectos, moluscos, etc).

Aquellos animales ya existían sobre Gondwana, el supercontinente del Cretácico y del Jurásico que unía Sudamérica, África, la Antártida y Australia. Se encontró un fósil de una variante de aquellos animales en la actual Argentina. Sobrevivieron únicamente en Australia. Fueron contemporáneos de los dinosaurios pero quizás no sobrevivan a la nueva extinción masiva de especies animales provocadas en este momento mismo por el ser humano... 


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