Ecoturismo

El impensado regreso del quagga

Ese pariente de las cebras fue totalmente exterminado pero se logró hacerlo revivir por medio de un largo proceso de reproducción selectiva de cebras.

Es muy probable que nunca oiste hablar del quagga, un pariente de la cebra que vivía en el sur del continente africano y que fue exterminado por los hombres a fines del siglo XIX. Eran équidos que no tenían rayas en la parte posterior del cuerpo, a diferencia de las numerosas subespecies de cebras. La cabeza y la parte delantera de su cuerpo tenían rayas negras y blancas, pero el posterior era cubierto por un pelaje marrón claro. 

Se pudo estudiar el ADN de aquellos animales en 1984 a partir de un fragmento de piel en buen estado de conservación. Se descubrió que el gen que provoca la atenuación de las rayas en ciertas partes del cuerpo y las reemplaza por pelos amarronado ya existe en muchos individuos de cebra. No se trataba entonces de una especie distinta, sino más bien de una variación de la misma (un poco como ocurre con el color de los ojos entre los humanos). 

El Quagga Project

Primera especie extinta en ser estudiada, el quagga es también el primero en ser recreado artificialmente. De hecho, es posible cruzar algunos animales muy parecidos a las fotos y los grabados del siglo XIX en el valle de Riebeck, a tan solo dos horas de la Ciudad del Cabo. Es donde el alemán Reinnhold Rau creó el Quagga Project, luego de haber hecho el descubrimiento de la similitud entre los ADNs a partir de un pedazo de piel conservado en un museo de Ciudad del Cabo. A partir de ese hallazgo se dedicó a recrear esos hermosos animales. Luego de su fallecimiento en 2006, su obra fue continuada y hace ahora ya treinta años que un grupo de científicos selecciona y hace reproducirse ejemplares de cebras que tienen rayas más tenues. Ya obtuvieron cinco generaciones de cebras cuyas rayas posteriores van desapareciendo y algunos de los más jóvenes ya son bastante parecidos a los quaggas. Sobre los 100 animales de la granja, los biólogos consideran que seis son realmente idénticos a sus antepasados desaparecidos. 

La experiencia es posible, sin clonaje de por medio, porque aquellos animales tenían los mismos genes que las cebras. Solamente es cuestión de reproducción selectiva. A diferencia de métodos artificiales que crean animales estériles, los "nuevos" quaggas pueden reproducirse y perpetuar sus particularidades. El proyecto levantó, sin embargo, muchas críticas en el mundo de la biología, ya que no todos ven el interés de hacer revivir un animal extinto, que no presenta diferencias mayores con especies que siguen existiendo. 

Los quaggas de Rau se llaman así para distinguirlos de sus antecesores exterminados y para recordar a quienes lanzó el proyecto. 


Por qué desaparecieron los quaggas

La subespecie era abundante en las llanuras y los valles de la punta sur de África, pero los colonos boers los erradicaron. Consumían su carne y utilizaban su cuero. Pero sobre todo consideraban que los quaggas ocupaban los mismos espacios que sus rebaños de vacas y de caballos.

Las fotos que circulan por el mundo son las de una hembra exhibida en un zoo de Londres a principios de los años 1870. El último ejemplar salvaje fue matado en 1878 y el quagga dejó definitivamente de existir cuando murió el último espécimen, en el zoo de Ámsterdam, en 1883.

En la actualidad solo quedan pieles y cráneos repartidos entre museos y algunos animales embalsamados, como él que se exhibe en el Museo del Jardín des Plantes de París, en Francia. El animal había sido regalado al rey Luis XVI y vivió hasta el año 1798.

La hembra fotografiada en un zoo de Londres. 



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