Ecoturismo

Descubren nuevas colonias de pingüinos emperadores en la Antártida

Fueron detectadas por medio de fotos satelitales en regiones poco exploradas del continente blanco.

El emperador es el más grande de todas las especies de pingüinos. Puede medir hasta 1,20 cm de alto y pesar entre 20 y 40 kilos. Además de su tamaño es reconocible por sus plumas amarillas que ponen un poco de color en la parte superior del pecho y cerca de sus orejas. Vive exclusivamente en torno a la Antártida aunque a veces algunos individuos aparezcan hasta las Islas Malvinas, la isla Georgias del Sur e incluso hasta Tierra del Fuego. No hay que confundirlo con el pingüino rey, que tiene un plumaje muy similar pero es más chico. Aquella última especie sí forma colonias en las islas del Atlántico Sur y creó una pequeña en la parte chilena de Tierra del Fuego. 

Nuevas colonias

Las cifras publicadas sobre su población total van creciendo a medida que pasan los años, pero no porque las colonias crezca, sino porque se van descubriendo nuevos grupos. El continente blanco es todavía solamente parcialmente conocido y estudiado. Los científicos se basan en fotos satelitales para tratar de estimar la población de aquellos pingüinos. Se basan en los depósitos de guano que descubren en las imágenes. 

El último de aquellos hallazgos fue publicado en la revista Remote Sensing in Ecology and Conservation. Se detectaron nada menos que 11 nuevas colonias de pingüinos emperadores. Hasta el momento se conocían 50. Hace unos diez años, solo se había llegado a detectar solamente una decena de ellas. Aquella especie suele instalarse sobre islotes y zonas costeras de muy difícil acceso, poco visitadas por las distintas misiones científicas que estudian la Antártida. 

Los científicos del BAS (British Antarctic Survey) utilizan imágenes del satélite Sentinel-2 del programa europeo Copernicus. Encontraron depósitos de guano en once lugares nuevos. Tres de ellos habían ya sido mencionados, sin confirmar la existencia de una colonia hasta el momento. Algunas de ellas están sobre campos de hielo que se formaron sobre aguas poco profundas y están lejos de la tierra firme (más de 180 kms). 


Amenazas

Aunque circulen varias cifras para evaluar la población total de pingüinos emperadores, ninguna es exacta porque todavía quedan muchas colonias por descubrir. Haría falta imágenes de mayor resolución y más estudios de terreno. 

Aunque se tenga la sensación que hay cada vez más pingüinos de esta especie -por medio de nuevos hallazgos- sufre como los demás de los problemas ambientales que se repercuten hasta en la Antártida: contaminación de las aguas, contaminación con plásticos y microplásticos, recalentamiento global, etc. Muchas colonias están en lugares que podrían desaparecer con el incremento de las temperaturas y la reducción de las masas de hielo polar. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) clasficia la especie como "casi amenazada". Aunque las temperaturas aumenten solamente 1,5° C durante el siglo XXI, desaparecerá un tercio de su población total. 


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