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Nueva York también tiene sus rincones de Japón

Un paseo por calles, restaurantes y negocios de Manhattan que le hacen honor al país del sol naciente. 

A medida que uno recorre ciudades del mundo y escucha relatos de distintos viajeros, muchos coinciden en un aspecto interesante acerca de la cultura japonesa: vayas a donde vayas es probable que encuentres un pequeño universo japonés. Podríamos analizar si estos lugares se generan por ciertas dificultades o nostalgias que los nipones llevan consigo cuando se radican lejos del país del sol naciente, o si simplemente se suma al conocido boom del orientalismo japonés en Occidente. Pero lo que está claro es que la ciudad de Nueva York no es la excepción.

He pasado más de una temporada residiendo en el país del sol naciente y en mi primer viaje a Estados Unidos decidí buscar aquellos pequeños rincones donde Japón marca su huella en la ciudad e intentar entender cuál es la recepción que tienen sobre ella los residentes. Si bien en un rastreo previo al viaje, sobre la existencia o no de un barrio japonés, todo parecía indicar que no existía tal sitio, la calle St. Mark’s en el East Village pareció indicar lo contrario. 

Avisos para la comunidad japonesa en Manhattan. Foto: D. Virasoro

Vidrieras de aire oriental

Ubicada en una zona frecuentada por la gente joven para cenar o hacer salidas nocturnas, esta calle de apenas dos cuadras invita a experimentar  la gastronomía japonesa con diferentes propuestas. Voy a destacar las tiendas Otafuku medetai, Sobaya y Panya, que con nombres directamente en japonés proponen disfrutar la comida japonesa en su versión tradicional y adaptada a la cultura de la ciudad. Sobaya se caracteriza por su fideos “noodles”, específicamente udon y soba (diferentes entre sí). La presentación de la comida es idéntica a la de Japón, con el formato del “lunch” en la bandeja “caja” tradicional, con la entrada correspondiente de verduras tempura, vegetales, un plato principal de fideos a elección y algunos postres tradicionales como el helado de mochi (pastel hecho de arroz japonés) o dulces igualmente tradicionales con poroto de soja “aduki”. En el local también pueden comprarse los fideos udon fabricados por el restorán, tomar clases de pastelería japonesa y se distribuyen publicaciones sobre la cultura asiática.     

Panadería Panya. Foto: D. Virasoro

Continuando el recorrido por esta calle se encuentran locales que ofrecen comida fusión. Me llamó particularmente la atención el local Yone Kichi Rice Burger, que combina el gusto de los norteamericanos por las hamburguesas con la comida japonesa. Se trata de una propuesta de menú de hamburguesas de arroz con guarniciones tales como sopa miso (pasta aromatizada de soja) y ensaladas con ingredientes orientales. En el restorán Otafuku medetai la propuesta se centra en las comidas “yaki” (salteados de distinto tipo). Es famoso su takoyaki (buñuelos rellenos de pulpo), pero también se puede comer okonomiyaki, que consiste en una tortilla con gran variedad de ingredientes y es famosa en la región de Kansai. En la esquina donde concluye esta cuadra encontramos la panadería Panya, donde los tradicionales bagels que se encuentran en las panaderías neoyorquinas son reemplazados por algunos postres japoneses como el “shuukurimu”, “roll cake” y otras delicias. También hay un servicio de preparación de obento (viandas estilo japonés) y en las góndolas encontramos onigiri (bolas de arroz) de al menos tres sabores diferentes.

Pero la zona que aparentaba ser el barrio japonés no acababa en sus locales de comida. Doblando a la derecha en la primera cuadra paralela  hay negocios que podrían aparecer en plena ciudad de Tokio, como tiendas de manga y cómics japoneses, locales de karaoke e incluso una tienda de ropa que combina los estilos del punk y el estilo de Harajuku en prendas de vestir. Tal y como me lo comentó la encargada del local Sobaya, a lo largo de la calle St Mark´s y sus alrededores no encontré  japoneses nativos o descendientes viviendo en Estados Unidos, sino extranjeros o locales recorriendo sus tiendas con naturalidad.

Locales de estilo japonés que se pueden cruzar en Nueva York. Foto D. Virasoro

Siguiendo la búsqueda de cultura japonesa en la ciudad de Nueva York, llegué a la Biblioteca Pública, conocido punto turístico para cualquiera que visite la ciudad. A pocos pasos de la estación Grand Central y de la pista de patinaje sobre hielo de Bryant Park, alrededor se encuentran locales de famosas marcas como Zara, Uniqlo y el famoso Chrysler Building. En esta ocasión fui en busca de la famosa librería japonesa Kinokuniya, sucursal Manhattan. Si bien en la planta baja hay todo tipo de libros en idioma inglés, de los más variados temas, es en el siguiente piso donde se encuentra el rincón japonés que estábamos buscando. Al igual que en la mayoría de los países del mundo, el manga y el anime japonés son también muy populares en Estados Unidos. En este segundo piso de la tienda hay una gran variedad de cómics japoneses, con el agregado de que podemos comprarlos en ambos idiomas. También nos encontramos con viejos conocidos de las famosas películas de Hayao Miyazaki y Studio Ghibli, ya que se vende el merchandising de sus películas, desde peluches hasta carteras, bolsos, straps y accesorios diferentes. Las películas del estudio parecieran ser famosas también en Nueva York, ya que caminando por las cercanías del barrio mencionado encontré de casualidad un complejo dedicado al “cine arte”, donde la última película del director japonés estaba siendo exhibida.

Termino  este recorrido volviendo al inicio, y en St Mark´s encontré un indicio de lo que parece ser la presencia de una pequeña colectividad  japonesa. Me pareció haberlo hallado cuando entré en el supermercado asiático Sunrise Market.

Sunrise Market, un mercado de especialidades japonesas. Foto: D. Virasoro

Servicio de obento como en un "convenience store" japonés. Foto D. Virasoro

En este supermercado se pueden adquirir la mayoría de los ingredientes para preparar lo que se denomina en japonés “katei ryoori” o comida hogareña japonesa. Desde una amplia variedad de salsas (soja, teriyaki, tonkatsu)  hasta  productos de limpieza y belleza de marcas como Shiseido o Bioré pueden ser adquiridos en este pequeño local que se encuentra subiendo un ascensor en el segundo piso de lo que aparenta ser un edificio común. Productos como barbijos  o “kairo” (adherentes que dan calor en época de invierno) pueden ser adquiridos en la caja, donde quienes atienden son japoneses. Antes de salir de la tienda me detuve en una cartelera en donde se anuncian propuestas de trabajo e incluso algunos pequeños shows o espectáculos que los miembros de una posible colectividad ofrecen a sus conocidos que residen en algún lugar de la gran Manhattan. Con esta imagen volví a mi hospedaje de Brooklyn, teniendo la sensación de haber pasado un día en una suerte de “Little Japan” norteamericano que, sin duda alguna, ofrece la oportunidad de refugiarse en un pequeño rincón de dicha cultura para todos aquellos que lo estén buscando.

Por 22 dólares, un almuerzo en Sobaya


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