Mundo

La ciudad del rey espirituoso

Un paseo por la ciudad de Cognac, donde se produce una de las bebidas espirituosas más renombradas del mundo, y donde nació el rey que llevó a Francia el Renacimiento italiano.

Hay cognac y Cognac. Una mayúscula de diferencia para hablar de la ciudad donde nació una de las bebidas espirituosas más renombradas del mundo. A pesar de su fama, Cognac mantuvo siempre dos cualidades: la discreción y la tranquilidad. Sus 20.000 habitantes viven de manera directa o indirecta de la producción y la comercialización del cognac, una actividad que brinda a la la región uno de los mayores índices de bienestar en toda Francia. Pero por razones de discreción, de esto no se habla en Cognac. Hasta la arquitectura tradicional de las granjas se caracteriza por grandes paredes perimetrales y portones de madera siempre cerrados. Otra curiosidad: en Cognac y el corazón mismo de su viñedo (las afamadas Grande y Petite Champagnes y las Borderies), las fincas muchas veces no superan un puñado de hectáreas. Entre las suaves ondulaciones de una meseta calcárea, cruzada por el río Charente, Cognac es reservada, pero tiene mucho para mostrar y contar, desde las calles de su centro antiguo hasta las salas del castillo donde se forjó la estirpe de Valois de los reyes franceses.

Dos reyes

Para conocer el lugar donde mejor se confunden Cognac y cognac, hay que visitar el castillo. Buena parte de las paredes actuales se remontan a la época de Jean de Valois, que reconstruyó el edificio en 1450 luego de haber pasado 30 años preso en Inglaterra. Pero ya había un castillo en el mismo lugar desde antes del año 1000, y Cognac había visto pasar nada menos que a Ricardo Corazón de León y el Príncipe Negro. En 1494, Francisco de Valois nació en este castillo. Fue coronado luego Rey de Francia, en 1515, y dio a Cognac un lugar preponderante en su reino, mucho antes de que el cognac le diera también un sitio destacado en todo el mundo, aunque por motivos muy distintos.

En las salas del castillo se puede efectuar una visita que alterna la historia y la fabricación del aguardiente. En 1795, en épocas turbulentas de la Revolución, cuando se arrasaba todo lo que sonara a noble, el castillo de Cognac fue salvado de la destrucción gracias a los comerciantes de la bebida, que lo compraron e instalaron sus bodegas en los sótanos del edificio, por las excelentes condiciones de temperaturas y humedad que reinan en el lugar, a un nivel inferior al del río, cuyo lecho está a pocos metros de distancia. La Maison Otard abrió hace tiempo las puertas del castillo a las visitas, recreó algunas piezas, restauró otras, y muestra también sus reservas y sus bodegas, sala tras sala. En algunas se ve todavía el emblema de la Salamandra, que fue el de Francisco I. Entres muchas otras, se distinguen botellas cubiertas de polvo y telarañas, de más de cien años de antigüedad. Son dos símbolos de dos monarcas distintos, que la historia hizo cruzar en el mismo castillo.

Los viejos cognac y Cognac

A pesar de haber llevado el Renacimiento a Francia, el castillo de Cognac tiene un austero aspecto medieval, como en las grandes salas con chimeneas monumentales, y los inmensas salones donde vivía la guarnición militar. De la muralla que protegía Cognac en el siglo XVI quedan nada más que dos torres, muy cerca del castillo, que fueron construidas alrededor del año 1500 y defendían tanto la entrada a la ciudad como un puente sobre el río que no existe más desde hace mucho tiempo. Y si bien Francisco I nunca se olvidó de Cognac, y le otorgó numerosos privilegios, prefirió el Valle del Loire para introducir el Renacimiento en Francia. En el Valle del Charente y en Cognac quedaron su hermana, la poetisa Marguerite de Valois, que animó un centro intelectual donde se promovían las ideas del Renacimiento y sobre todo las de la Reforma. En 1571 Cognac se convierte así una de las plazas fuertes del protestantismo en Francia, y es a los reformados a quien se debe el impulso de la industria local. Uno de ellos empezó a comercializar en 1610 un aguardiente que poco a poco fue modificado, y exportado, hasta convertirse en lo que es hoy el cognac.

Los viejos cognacs eran aguardientes comunes. Hasta que se inventó la “double chauffe”, una segunda destilación que transformó el vino (de mala calidad) de la región en un alcohol cuya reputación se difundió rápidamente en París e Inglaterra. La segunda destilación no es, sin embargo, el único truco de fabricación del cognac que se aprende durante la visita al castillo. Su color particular, por ejemplo, procede de los toneles de madera de roble de la vecina región del Limousin, y su tenor alcohólico de una fuerte evaporación que se produce durante los dos años y medio de almacenamiento que el cognac tiene que cumplir como mínimo (a mayor almacenamiento, más valor, y mayor apelación tiene también la botella luego en el comercio). Esta evaporación se llama, sugestivamente, “la parte de los ángeles”. 

El regreso de los ingleses

Las apelaciones del cognac dependen exclusivamente de su edad, o del tiempo que pasó la mezcla de varios aguardientes –de diversos productores y fincas - en los toneles de roble. El cognac VS (Very Special) es el más joven, y tiene dos años y medio. El V.S.O.P. (Very Superior Old Pale) tiene cuatro años y medio. Los Napoléon y X.O. tienen como mínimo seis años y medio. Hay cognacs mucho más “viejos” también. Y durante la visita al castillo, en la pieza que se llama “Paradis” (paraíso, está protegida con una fuerte puerta enrejada de lúgubre aspecto medieval), hay botellas de más de cien años. Las apelaciones del cognac están en inglés porque fueron los ingleses y escoceses quienes fundaron las principales casas de cognac, en Cognac y la vecina ciudad de Jarnac: Hennessy y Martell son las más conocidas de las que existen todavía. Conviven con otras casas que se impusieron a lo largo de los siglos XIX y XX, y aseguran a Cognac y su región un cómodo nivel de vida: Courvoisier, Rémy Martin, Camus y Otard, entre otras.

Estas casas marcaron de algún modo el regreso de los ingleses a la región de Cognac, una de las comarcas que Aliénor de Aquitania dio como dote al rey inglés Enrique II Plantagenet, al casarse con él en 1152. Su hijo, Ricardo Corazón de León, casó incluso uno de sus hijos en Cognac.

Este tiempo de intrigas, de idas y venidas de la corte inglesa entre Gran Bretaña y Aquitania fue el motivo de una guerra que duró cien años entre Francia e Inglaterra. Pero otro tipo de intrigas invadieron Cognac desde hace unos años, al establecerse el Festival de Películas Policiales, uno de los más renombrados de Francia. Así la tranquila y discreta ciudad vive durante unos días al ritmo de las alfombras rojas, con la llegada de estrellas y sobre todo de numerosos cinéfilos que brindan con cognac mientras recorren las intrincadas calles del viejo centro.

 

El castillo se visita –con degustación incluida- todos los días del año. Durante el verano, se hacen también visitas en español. Entrada y visita gratuita. Hay un negocio de recuerdos y de botellas de cognac.

Hennesy también abre sus bodegas a las visitas, junto con un museo de tonelería. Entrada gratuita.

Rémy Martin instaló en su bodega un trencito para visitar sus instalaciones.

También se visitan las bodegas de Martell, Camus, Prince Hubert de Polignac.

En Cognac hay un Museo Municipal sobre la historia de la región y la industria del cognac.

 

Jarnac

A pocos kilómetros de Cognac, también a orillas del río Charente, Jarnac es como hermana menor. Más pequeña, más discreta y menos conocida, Jarnac comparte sin embargo la misma riqueza. Sobre su plaza central están algunas de las casas más importantes. Además del Cognac, Jarnac entró en la historia cuando François Mitterrand fue elegido presidente de Francia. Mitterranad nació y pasó su niñez en esta pequeña ciudad, y allí está sepultado. Jarnac es desde su muerte un lugar de peregrinación y de visita, y en los negocios, entre botellas de cognac, se pueden encontrar libros sobre él, así como réplicas de sus famosos sombrero y bufanda.

 

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