Argentina

El discreto encanto del pehuén

¿Qué sabés sobre el árbol que le da nombre a Villa Pehuenia? Algo de leyenda y mucho de cordillera.

Villa Pehuenia toma su nombre de la especie endémica de la zona -el pehuén, nombre mapuche de la araucaria araucana- que a su vez protagoniza una cierta leyenda aborigen. Esta leyenda nos cuenta sobre un grupo de personas que vivían en la cordillera, mucho antes de la llegada de los colonos europeos a América. 
Un día cayó sobre ellos un período de escasez, una época de invierno crudo que azotaba los cuerpos de la tribu. Ante esta situación se decidió enviar a a los mejores cazadores a las montañas y toda la gente reunió las pocas provisiones que les quedaban para entregárselas a los hombres en su viaje. 
Los días pasaron, pero la caza fue infructuosa y sus familias recibieron no más que hombres desanimados y con las manos vacías. Los campos de nieve eran desoladores para la esperanza de la tribu. Todo augurio era decepcionante. 
Una noche, un niño se presentó ante el lonko y el consejo de ancianos mientras discutían qué harían ante tales circunstancias. “Señores sabios, perdón que los interrumpa en estos momentos. Soy el hijo de uno de los hombres que han vuelto de la caza. Estas noches estuve tan preocupado que no podía conciliar el sueño, preocupado por el destino de mi padre y mi aldea. Me daba vuelta en mi cama, me retorcía y el sueño que aún venía no lograba encontrarme. Pero esta noche he logrado dormirme y he soñado; es por eso que me presento ante ustedes ahora: Nguenechen, nuestro señor protector, me ha hablado mientras dormía para revelarme una valiosa información. Me ha confiado que el fruto del pehuén, aquel mismo que conocemos duro y venenoso para nuestra gente, es en realidad un alimento formidable capaz de saciar a nuestras familias enteras si se lo prepara y hierve antes de comer”. 
No sin desconfianza al principio. mas siguiendo las palabras de este niño, aquellos hombres comenzaron a alimentarse de los frutos del pehuén, que encontraban en los campos nevados de la zona. Salvándolos de la crisis, se convirtió así en su primera fuente de alimento

El CV de la araucaria


Es una conífera de hoja perenne; gracias a eso los pehuenches pudieron subsistir con su semilla en los peores inviernos. Su verde eterno aviva los paisajes invernales. Su figura delgada, como la que tanto buscan algunos humanos, no consigue posicionar a la especie en la tapa de las revistas del momento. Como las demás coníferas, es un árbol muy alto y longevo que llega a pasar tranquilamente los 30 metros y vivir varios siglos. Cuanto más espeso el bosque, más alto debemos remontar para encontrar el follaje, que consiste en tubos curvos de hojas finitas y alargadas llamadas acículas. En las zonas boscosas esto es debido a la competencia por la luz. Montaña adentro también se pueden encontrar líquenes creciendo a lo alto de su corteza. Esto es un indicador de aire puro, pues de otra manera el liquen no se desarrollaría.

La araucaria es una angiosperma, es decir que tiene fruto. La flor de la hembra polinizada por el macho es la fábrica donde cada flor (o cono, ya que son coníferas) dará hasta 200 semillas. No hay forma de saber si una especie es macho o hembra hasta que “florezca”. 

A su semilla la gente le dio el nombre de “piñón”, distinto sin embargo al del pino aunque ambos árboles sean coníferas.

Estos árboles se mantienen impávidos al alboroto que ellos mismos atraen. Bandadas de loros invaden sus copas para robar las semillas en la época de madurez y hacer llover las cáscaras sobre desprevenidos pasantes. Los locales también se dan cita en los pehuenes, pero en lo bajo. Y empieza así la época de recolección. Hasta el hartazgo se encuentran piñones desparramados en los campos. Pero hay que aclarar que las colectas son exclusivamente por y para los habitantes de la comarca, regla reforzada por ley provincial. La producción sigue sus ciclos naturales, así que los años de menor cosecha se acordó el derecho exclusivo de la colecta a los miembros de la comunidad mapuche. Por eso es importante también ser un turista con conciencia. No es raro ver al otro tipo de turistas, aquellos que se van cargando bolsas desbordadas de semillas de piñón en la camioneta. Cada quien decide su tipo.

Pehuén, gran alimento

Con el tiempo, las familias que comenzaron a alimentarse del piñón fueron aprendiendo nuevas maneras de prepararlo. Hoy se lo incorpora de muchas formas originales, por lo que vale la pena probarlo.  En su forma más básica, se lo come hervido o tostado. Algunos los cocinan como pochoclos y luego los pelan. Más procesado se encuentra en dulces, almíbares o pastas untables, durando así hasta dos años. Otra gente se atreve a hacer licores. Sigue siendo un ingrediente fuerte de la cultura mapuche de la zona. La variante local del Muday (el licor  o sidra mapuche) se elabora precisamente del piñón.

Harina de piñón

Y el clásico regional del interior con una vuelta extra de tuerca: alfajores… de harina de piñón. No tan clásico y no por eso menos delicioso: macaron - también de harina de piñón.  Y un dato que desde hace unos años es sinónimo de buenas nuevas: “¡Libre de gluten!”. Y otro: “¡Sin materia grasa!”. Cocineros de la TV argentina se animaron a un pesto de piñón, a piñón salteado. Lo más interesante es que toda la visibilización que se le da al piñón en la zona es solo para informar al turista. Los locales conviven con él como un alimento más. Conocen sus ciclos, recetas pasadas de abuelos a nietos. Se le ve en sopas, hecho puré, salsas para la pasta, relleno para empanadas, como café, molido en harina que reemplaza la de trigo. El fruto del árbol sagrado pehuenche sigue alimentando a sus descendientes.

Fiesta Nacional del Pehuén

Aluminé, localidad vecina de Villa Pehuenia, celebra cada Semana Santa la Fiesta Nacional del Pehuén. El centro simbólico de la celebración es la plantación de un pehuén y el canto de un himno mapuche que resume su importancia como símbolo de vida. Para la ocasión se organizan jineteadas, competencias de destreza criolla y presentaciones artísticas. Durante los cuatro días de la Fiesta también hay un patio de comidas y una feria de producciones y artesanos. 


Más información:

Coti Stowhas: Historias de la primera productora del piñón

Villa Pehuenia: Qué hacer en Inverno 2018


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